Drie exoplaneten zijn zo dichtbij dat we hun atmosfeer kunnen zien.

Slechts 11 lichtjaar verwijderd van de aarde draaien een paar hete, rotsachtige werelden in een baan om een kleine, rode ster die ongewoon kalm is. Het feit dat deze objecten zo dichtbij zijn – in kosmische termen – maakt ze relatief gemakkelijk te bestuderen, en een potentiële derde planeet in de bewoonbare zone van de ster maakt het systeem bijzonder intrigerend.

Een artistieke impressie van exoplaneten rond de nabijgelegen rode dwergster GJ 887
Mark Garlick

GJ 887 is een rode dwergster die ongeveer half zo zwaar is als de zon. Sandra Jeffers van de Universiteit van Göttingen in Duitsland, en haar collega’s vonden de planeten met behulp van de High Accuracy Radial Velocity Planet Searcher (HARPS) van het La Silla-observatorium in Chili. Ze kregen ze in het oog door te kijken naar de schommelingen in het licht van de ster, veroorzaakt door de aantrekkingskracht van de planeten.

Ze vonden wiebelingen met drie patronen: een wees op een planeet die elke 9,3 dagen om de ster cirkelde, een andere wees naar een planeet die 21,8 dagen nodig had om een ​​baan te voltooien, en de derde suggereerde een wereld die ongeveer elke 50 dagen rond de ster cirkelde. Beide binnenplaneten staan ​​dichter bij de ster dan Mercurius bij onze zon.

De twee dichterbij gelegen planeten zijn veel te heet om leven te ondersteunen, met gemiddelde temperaturen rond de 195 ° C voor de dichterbij gelegen wereld en 79 ° C voor de andere. Maar de derde planeet, als die bestaat, zou zich in de bewoonbare zone van de ster kunnen bevinden – het gebied waar water op het oppervlak van de planeet vloeibaar zou kunnen blijven in plaats van te bevriezen of weg te koken.

Er is slechts één probleem: die derde planeet bestaat misschien niet. De onderzoekers observeerden GJ 887 gedurende 80 nachten, dus er was geen tijd om naar meer dan één baan van deze potentiële planeet te zoeken. Er is een kans dat de schijnbare schommeling van 50 dagen door de ster zelf kan worden veroorzaakt, dus nemen ze nu meer waarnemingen in een poging om het bestaan ​​van de derde planeet te bevestigen, zegt Jeffers.

Gelukkig is de ster niet erg variabel. Rode dwergen hebben de neiging om enorme stellaire uitbarstingen te hebben die de atmosfeer van hun planeten kunnen wegblazen, evenals donkere sterrenvlekken die het signaal van planeten kunnen vertroebelen, maar GJ 887 heeft er maar heel weinig van.

“GJ 887 is een van de meest inactieve sterren die we ooit hebben gezien”, zegt Jeffers. “Het is de beste ster dicht bij de zon om te begrijpen of zijn exoplaneten atmosferen hebben en om die atmosferen te karakteriseren, en om te begrijpen of die planeten leven hebben.” We kunnen de atmosfeer van deze planeten bekijken met de James Webb Space Telescope, die in 2021 gelanceerd zal worden, zegt ze.

Tijdschriftreferentie: Science, DOI: 10.1126 / science.aaz0795

Meld u aan voor onze gratis Launchpad-nieuwsbrief voor een maandelijkse reis door de melkweg en daarbuiten

Auteur: Leah Crane

New scientist


Geef een reactie