Welke gekte er ook op Aarde gebeurt, het komende jaar belooft een spectaculair jaar te worden in het zonnestelsel.

NASA’s Lucy sonde zal een looping pad volgen om zeven verschillende Trojaanse asteroïden te bezoeken – oude, mysterieuze objecten die een baan met Jupiter delen.
(Credit: SwRI)

Het was de slechtste tijden, het was de beste tijden. Op aarde werd bijna elk aspect van het leven het afgelopen jaar gedomineerd door de COVID-19 pandemie, die bijna twee miljoen levens heeft genomen en de wereldeconomie heeft verscheurd. In de ruimte hebben mensen de ene triomf na de andere opgezwegen: Eerste landing op de maankant, twee indrukwekkende successen in het verzamelen van monsters van asteroïden, de eerste nieuwe stukken van de maan die in 44 jaar naar huis zijn gebracht, close-up verkenningen van de zon en grote vooruitgang in goedkope herbruikbare raketten. 

Het lijkt misschien harteloos om zulke verre, cerebrale gebeurtenissen te vieren, terwijl zoveel mensen lijden op Aarde. Maar de internationale samenwerkingen, wetenschappelijke stukken, en doelgericht onderzoek dat deze ruimtemissies mogelijk gemaakt zijn precies dezelfde technieken die de ontwikkeling van meerdere COVID vaccins in onvoorbereid tempo mogelijk gemaakt. Beelden van de OSIRIS-REx sonde die asteroïde Bennu kust, of Chang’e-4’s rover die over het verborgen gezicht van de maan rolde, deden ons ook denken aan de diepere dingen waar we voor leven. 

Voedsel, water, energie en informatie zijn essentieel. Iedereen verdient eerlijke toegang tot hen. Dat gezegd hebbende, het besteden van slechts een klein (echt klein) deel van de economie aan de verkenning van de ruimte doet ons denken aan het wonder dat we allemaal geboren met – het gevoel dat we individuen die behoren tot een soort, een soort die behoort tot een planeet, en een planeet die deel uitmaakt van een uitgestrekte, prachtige, mysterieuze universum. Bij het vinden van wat er is, vinden we een beetje meer van onszelf, net zo veel als we doen door middel van muziek of kunst of lachen.

Ruimteverkenning biedt ook zijn ritmische zekerheden. Grote missies vereisen langetermijnplanning en het instellen van hemelse schema’s. Welke onvoorziene gebeurtenissen hier ook kunnen gebeuren, goed of slecht, we weten dat 2021 daar een aantal grote nieuwe avonturen zal bieden. Zelfs als er ongelukken of storingen, het komende jaar belooft een banner een in onze voortdurende blik in het zonnestelsel. En wat we ook zeggen of doen of denken, de kosmos zal zijn gestage dans voortzetten, en verduisteringen en conjuncies en andere visuele geneugten leveren aan iedereen die bereid en in staat is om omhoog te kijken. 

Hierbij zijn er dan enkele ruimtehoogtepunten voor 2021, gericht op de prachtige robotmissies onderweg.


Eerste bezoek aan Jupiter’s Trojan Asteroids

In oktober, NASA is ingesteld op de Lucy ruimtevaartuigte lanceren . Tijdens haar 12-jarige primaire missie zal Lucy acht verschillende asteroïden bezoeken. Eén doelwit ligt in de asteroïdengordel. De andere zeven zijn zogenaamde Trojaanse asteroïden die een baan delen met Jupiter, gevangen in punten van stabiliteit 60 graden voor of achter de planeet als het gaat rond de zon. Deze objecten zitten al miljarden jaren vast op hun locaties, waarschijnlijk sinds de oprichting van het zonnestelsel. Ze bevatten verduurzaamde monsters van waterrijk en koolstofrijk materiaal in het buitenste zonnestelsel; een deel van dat materiaal vormde Jupiter, terwijl andere bits naar binnen bewogen om bij te dragen aan de levensreddende samenstelling van de Aarde. 

Als een grillige terzijde: Wanneer meteorieten koolstofrijke asteroïden treffen, creëren ze kleine koolstofkristallen. Dus ja: Lucy zal in de lucht zijn met diamanten.

De IM-1 lander, gebouwd voor NASA door Intuitive Machines, is op weg naar Vallis Schröteri, dicht bij de site waar Apollo 18 zou zijn geland als de missie niet was geannuleerd.
(Credit: Intuïtieve machines)

Eerste particulier gebouwde landers op de maan

De Israëlische Beresheet sonde, gebouwd door het bedrijf SpaceIL, maakte het tot het maanoppervlak vorig jaar, maar het eindigde met een noodlanding. Komend jaar zal zeer waarschijnlijk zien de eerste volledig succesvolle commerciële lander raken op de maan. NASA heeft een contract met twee bedrijven, Astrobotic en Intuitive Machines, om de Peregrine-1 en IM-1landers te creëren.


Astrobotic’s Peregrine
 zal 11 instrumenten dragen, die de chemie, het magnetisme en de stralingsniveaus op het maanoppervlak meten. Het zal ook een Lunar Library meenemen: een set nikkelschijven geëtst met een encyclopedie van menselijke kennis, die een set repliceert die verloren is gegaan met Beresheet. Intuitive Machine’s IM-1,ondertussen, zal hebben 5 instrumenten die zich richten op navigatie-experimenten en een radiodetector ontworpen om unieke studies van laagfrequente astronomische bronnen te doen. 

Rusland en India Terug naar de maan?

Meer dan vier decennia na de Sovjet Luna 24 maanmissie, Rusland plannen om robotverkenning van de maan te hervatten met Luna 25. De veel vertraagde missie, die sinds het einde van de jaren negentig in ontwikkeling is, staat voorlopig op de start in oktober 2021. Luna 25 zou in de jaren 2020 een nieuwe reeks Luna-missies starten. Als het mislukt, zal de toekomst van rusland’s ruimte-exploratie programma kijken wankel. 

De Indian Space Research Organization (ISRO) probeert haar eigen rebound met de Chandrayaan-3 maanlander. Het is gepland voor een late lancering in 2021, hoewel dat zou kunnen uitglijden tot 2022. Zijn voorganger (Chandrayaan-2, uiteraard) crashte in 2019 op de maan; Ondertussen heeft India’s rivaal China twee spraakmakende maanmissies uitgevoerd. De nieuwe missie zal vooral de doelen van Chandrayaan-2 herhalen, een lander en rover op de maan plaatsen, maar dit keer rond een orbiter maakt geen deel uit van het programma. 

Een vloot van wetenschap kubussen aan boord van Artemis-1

NASA heeft gewerkt aan plannen om mensen terug te brengen naar de maan sinds … Nou, een hele lange tijd. Het agentschap enorme Space Launch System (SLS) raket is ook in ontwikkeling voor vele jaren. Het zou serieus moeten worden in november 2021, met de Artemis-1 missie, die SLS zal gebruiken om een ongecreideerde versie van de nieuwe Orion-capsule naar de maan te sturen. Dertien kleine missies zullen meeliften voor de rit. Deze omvatten drie maan orbiters – Lunar FlashlightLunar IceCube, en LunaH-Map – dat water zal bestuderen op het oppervlak van de maan. 

Ook weggestopt op Artemis-1 zal NEA Scout, een innovatief ruimtevaartuig dat een zonnezeil zal gebruiken om te manoeuvreren naar een near-Earth asteroïde met behulp van alleen zon als drijfgas. Deze missie zou de voorbode kunnen zijn van meer zonnezeil aangedreven ruimtemissies.

Eerste echte test van planetaire verdediging

Ik heb geschreven over deze voor: De DART ruimtevaartuig, de lancering van deze juli, zal vliegen naar een dubbele asteroïde en het uitvoeren van een directe botsing met het kleinere lid van het paar, een 160 meter brede rots of puin stapel genaamd Dimorphos. NASA en de Japan Aerospace Exploration Agency (JAXA) hebben afgevuurd projectielen op een komeet en een asteroïde voor, maar dit zal veruit de meest ambitieuze test van de technologie die nodig is om een asteroïde af te buigen als het is vastbesloten om op een gevaarlijk pad dat zou kunnen leiden tot een botsing met de aarde. DART zal proberen, voor de eerste keer, om meetbaar veranderen het pad van een asteroïde door het raken van het met een kinetische impactor. 

De International Science Armada daalt af op Mars

In februari zullen robotsondes uit drie verschillende landen aankomen op Mars, die elk een mijlpaal vertegenwoordigen in de verkenning van de Rode Planeet.

NASA’s Volharding rover, gebouwd op dezelfde basisbotten als de eerdere Curiosity rover, maar het dragen van aanzienlijk verschillende instrumenten, zal leiden tot diepgaande chemische onderzoeken van het Oppervlak van Mars op zoek naar chemisch bewijs van het oude leven. Nog belangrijker, Volharding zal cache de meest intrigerende Mars monsters, zodat ze kunnen worden verzameld en teruggebracht naar de aarde door een join NASA-European Space Agency missie later in de 2020s. 

De Verenigde Arabische Emiraten sturen de Al Amal (Hope) missie naar Mars. Indien succesvol, zal het de eerste diepe-ruimte wetenschapsopdracht zijn die door een Arabische natie wordt geleid. Het ruimtevaartuig, ontwikkeld in samenwerking met de Universiteit van Colorado-Boulder, is ontworpen om de meest uitgebreide weersatelliet ooit naar Mars te worden gestuurd, waarbij de dagelijkse en seizoensgebonden atmosferische veranderingen van de planeet worden bestudeerd. 

Voortbouwend op een reeks van steeds ambitieuzere maanmissies, ontwikkelde de Chinese ruimtevaartorganisatie de Tianwen-1 (Heavenly Questions) sonde om zijn bereik uit te breiden naar Mars. Het heeft al geschiedenis geschreven door het uitwerpen van een kleine camera en het tot stand brengen van een wifi-verbinding met de belangrijkste ruimtevaartuig, waardoor een uniek zelfportret tijdens de route.

Blauwdrukken van de James Webb Space Telescope vangen een deel van de enorme complexiteit en kracht van het enorme observatorium.
(Credit: NASA)

De James Webb Space Telescope lanceert eindelijk (We Hope)

In 1996 begon NASA met de ontwikkeling van de Next Generation Space Telescope, met als doel het in 2007 op te sturen en te bouwen op een zeer optimistisch budget van slechts $ 500 miljoen. Fast forward 15 jaar en de telescoop, nu bekend als de James Webb Space Telescope is voorlopig ingesteld voor lancering in oktober 2021, na herhaalde tegenslagen en vertragingen. De begroting is opgezwollen tot bijna 10 miljard dollar. 

De uitbetaling van die lange inspanning zal veruit de grootste telescoop ooit in de ruimte zijn geplaatst, met 100 keer de lichtverzamelende kracht van de Hubble Space Telescope. JWST zal worden geoptimaliseerd voor infrarood waarnemingen, waardoor het melkwegvorming in het vroege heelal in ongekend detail kan bestuderen. Het zal ook de geboorteplaats van nieuwe sterren en planeten onderzoeken en een gedetailleerde chemische analyse van de atmosferen van exoplaneten mogelijk maken. Exoplaneet studies waren niet eens een deel van de oorspronkelijke wetenschappelijke doelenvan de telescoop, maar ze konden een enorme vooruitgang in de studie van bewoonbare werelden en mogelijke tekenen van leven buiten ons zonnestelsel. 

De Robot Explorers die gewoon niet stoppen

De lijst van lopende ruimtemissies is zo uitgebreid nu dat het vult een Wikipedia-pagina, met aanzienlijke scrollen vereist. Hoogtepunten zijn NASA’s Juno-sonde, die zijn triomfantelijke Jupiter-missie zal beëindigen door in juli in de planeet te storten; JAXA’s Akatsuki sonde, het uitvoeren van haar eenzame verkenningen van Venus; New Horizons, op zoek naar een mogelijke volgende bestemming in de verre Kuipergordel; en de Parker Solar Probe en Solar Orbiter, complementaire NASA en ESA missies bestuderen van de zon in detail. 


Human Spaceflight: The Next Generation

NASA’s Artemis-1 missie zal het agentschap onthutsend dure SLS raket en Orion capsule op hun eerste volledige test. Het vergrijzende Internationale Ruimtestation zal bemanningen blijven ontvangen en in een baan om de aarde experimenten uitvoeren. Maar dat is slechts een klein deel van de vooruitgang die plaatsvindt in de wereld van raket- en menselijke ruimteverkenning. 

In de wereld van de commerciële ruimtevaart, SpaceX plannen om haar snelle cadans van het testen van prototypes voor de enorme Starship ruimtevaartuigvoort te zetten , met het doel van een orbitale testvlucht voor het einde van 2021. Blue Origin’s New Glenn raket, ontworpen om zowel astronauten en lading te vervoeren, moet ook een baan te bereiken dit jaar. En Boeing’s Starliner ruimtecapsule ligt op schema om zijn eerste bemande vlucht naar het International Space Station te maken. De Vulcan Centaur, gebouwd door United Space Alliance, is alleen ontworpen voor niet-gecrewde missies, maar het belooft een andere benadering van low-cost toegang tot de ruimte. De Peregrine maanlander zal rijden aan boord van zijn eerste vlucht.

Ondertussen zal China beginnen met de bouw van zijn nieuwe ruimtestationin 2021, met de Tianhe (“Joining the Heavens”) module gepland om de baan van de aarde in de eerste helft van het jaar in te voeren. De eerste bemanningen zouden in korte orde moeten volgen, hoewel de Chinese ruimteagentschap geen specifieke doeldatum heeft aangekondigd. 


Alleen voor uw ogen

De kans is groot dat je het komende jaar niet persoonlijk de ruimte in vliegt. U zult waarschijnlijk niet het bouwen van een robot sonde om te navigeren buiten de aarde (hoewel ik hoop dat een paar van jullie zijn betrokken bij het proces). Maar er zijn geen grenzen aan wie kan genieten van de schoonheid van het universum. Alles wat je nodig hebt is een heldere, donkere hemel en misschien een eenvoudige verrekijker. 

Planetaire conjuncies, wanneer twee of meer planeten dicht bij elkaar verschijnen in de lucht, zijn mooie gebeurtenissen die meestal gemakkelijk te observeren zijn. Een van de moeilijkere maar intrigerende conjunctie gebeurt op 20 januari, wanneer Mars zal verschijnen zeer dicht bij Uranus. De laatste is te zwak om te zien onder de voorstedelijke hemel, maar het zal gemakkelijk pop-out door middel van een verrekijker of een kleine telescoop. Dit is een van de beste kansen die je tegenkomt om te kijken naar de 7e planeet van het zonnestelsel. 

Er is een mooie lijst van andere nauwe planetaire conjunctie hier en een aantal minder compacte, maar vooral dramatische hemel bijeenkomsten hier.

De Antarctische zonsverduistering van 2003 leverde dit geweldige schot van Fred Bruenjes op;
de eclips van dit jaar moet ook fotogeniek zijn.
(Credit: http://www.moonglow.net/eclipse/eclipses.html)

Zonsverduisteringen zijn alleen zichtbaar uit zeer beperkte delen van de aarde, maar de 10 juni gebeurtenis zal een gedeeltelijke verduistering zichtbaar te produceren uit een groot deel van Europa en het noordoosten van de Verenigde Staten. Om eerlijk te zijn, zal de echt coole uitzichten meestal degenen die je ziet online; de juni-eclips is ringvormig, wat betekent dat het een ring van licht zal produceren wanneer de zon meestal, maar niet helemaal, uitgewist door de zon is. U ook verwachten dat een aantal spectaculaire fotografie van de andere zonsverduistering van 2021, die plaatsvindt op 4 december, die de zon donker over Antarctica zal draaien.


De twee maansverduisteringen van 2021 zullen niet bijzonder overtuigend zijn. Nog steeds, de 26 mei evenement zal leiden tot een ongewone instelling verduisterd maan uit het westen van de Verenigde Staten, en de 18 november verduistering zal een groot stuk uit de maan, zoals te zien uit heel Amerika. 

Maar echt, soms is het meest bevredigende ding gewoon het volgen van de fasen van de maan als het tracks over de hemel van ’s nachts tot ’s nachts, of leunend in een langzaam brandende rossige zonsondergang. Dit is misschien wel de eenvoudigste en meest bevredigende resolutie die ik kan aanbevelen voor het nieuwe jaar: Kijk omhoog!


Gepubliceerd op: Discovermagazine

Geef een reactie