Categorieën
Jupiter

Hoe we de 79 (tenminste) manen van Jupiter vonden.

Martin Knops:

Jupiter is een planeet die opvalt als een helder lichtpuntje aan de hemel. Met een gewone verrekijker van 7 x 50 kun je zelfs, als je goed kijkt 4 kleine stipjes naast het schijfje (de planeet) zien. Dat zijn manen die rond de planeet draaien. Met een echte goede telescoop kun je er zelfs meer zien.

Met een telescoop zoals de Hubble telescoop ziet Jupiter er zo uit. De rode vlek valt meteen op.

In het hierna volgende artikel wordt beschreven hoe er (minstens) zelfs 79 manen zijn ontdekt, die rond de planeet draaien.


De maan Io is klein vergeleken met het machtige Jupiter, maar nog steeds een van de gemakkelijkste van de vele manen van Jupiter om te zien. Cassini Imaging Team / SSI / JPL / ESA / NASA

Jupiter is de koning van de planeten. Het is enorm, het is helder aan onze nachtelijke hemel, en zelfs vier van zijn relatief kleine manen zijn helder genoeg om te zien met de meest elementaire telescopen. We hebben negen sondes in een baan of vlak langs de planeet gestuurd. En toch, zo recent als het afgelopen jaar, ontdekten we niet één, maar twaalf nieuwe manen rond Jupiter , waardoor het totaal op 79 komt. Hoe hebben we deze specifieke maanmijn nog niet uitgeput?

Eerst de gemakkelijke doelen

Het antwoord is dat de meeste manen van Jupiter niet de grote metgezel zijn die onze eigen maan is voor de aarde, bijna een kwart zo breed als de gastplaneet. De vier manen die Galileo voor het eerst zag in 1610 – Io, Europa, Ganymede en Callisto – zijn groot genoeg in vergelijking met onze maan, maar absoluut nietig in vergelijking met Jupiter, de planeet waar ze omheen cirkelen. En dat zijn de gemakkelijke doelen. Het maakt het ontdekken van nieuwe manen tegen zijn massa moeilijk.

Pas na de komst van de fotografie ontdekten astronomen nog meer manen rond Jupiter, en het werk in de volgende eeuw was nauwgezet. Tegen de tijd dat de Voyager in 1979 voorbijreed, had de reus 13 manen. Voyager voegde er drie toe: Metis, Adrastea en Thebe.

Alle drie deze plus Amalthea (in 1892 ontdekt door de beroemde astronoom EE Barnard) en de oorspronkelijke Galilese manen vormen de reguliere maangroep van Jupiter. Dit betekent dat ze min of meer bolvormig zijn, in dezelfde richting draaien als Jupiter ronddraait en dat doen op braaf, bijna cirkelvormige banen die niet veel uit het vlak van de evenaar van Jupiter kantelen. Met andere woorden, wat je waarschijnlijk denkt dat een maan is.

De rest zijn de onregelmatige manen, en deze vormen de overgrote meerderheid van de satellieten van Jupiter. Deze neigen meer naar aardappelvormen, en hun banen zijn vaak excentrisch, gekanteld of zelfs retrograde, wat betekent dat ze achteruit vliegen naar de spin van Jupiter. De meeste zijn waarschijnlijk gevangen asteroïden of de resultaten van lang geleden botsingen van grotere lichamen – misschien voorbij de manen van Jupiter. Ze zijn klein en hebben de neiging om verder weg van Jupiter te draaien dan de gewone manen. Hierdoor zijn ze veel moeilijker te herkennen.

Astronomen hebben een paar van deze onregelmatige manen gevonden. Maar na Voyager stopten de ontdekkingen ongeveer twee decennia.

Een van de nieuwste manen van Jupiter draait (normaal) om prograde, maar aangezien het tot de retrograde (achterwaartse) maangroep behoort, is het waarschijnlijk gemarkeerd voor een dodelijke botsing die al te lang zal duren. Roberto Molar-Candanosa / Carnegie Institution for Science)

Een bevolkingsexplosie

En toen verscheen Scott Sheppard op het toneel. De astronoomteams van het Carnegie Institution for Science zijn verantwoordelijk voor 60 van de 79 bekende joviaanse manen – allemaal onregelmatig, maar nog steeds een indrukwekkende prestatie. Het team van Sheppard heeft sinds 2000 manen rond Jupiter ontdekt. ​​Afgelopen jaar hebben ze er een dozijn aan de lijst toegevoegd. De nieuwe manen dragen bij aan ons begrip van de omgeving van Jupiter en helpen astronomen te begrijpen hoe de planeet is ontstaan ​​en zijn omgeving in de loop van de tijd is geëvolueerd.

Het is echter waar dat sommige manen van Jupiter meer dan eens zijn “ontdekt”. Deze verheerlijkte ruimtestenen worden soms in afbeeldingen gezien, maar hun banen worden slecht begrepen. Dus als astronomen ze over een paar maanden of jaren weer zoeken, worden ze soms vermist en moeten ze opnieuw worden gevonden.

Deze onregelmatige manen zijn vrij klein – slechts enkele kilometers tot tientallen kilometers in doorsnee. Ze lijken weinig op de complexe werelden van Europa en Ganymedes, of zelfs onze eigen maan. In plaats daarvan zijn het meestal misvormde brokken rots, die ver uit de massa van Jupiter cirkelen. Dus de telescopen die ze vinden, moeten gevoelig zijn en ofwel naar een groot stuk ruimte kijken, ofwel heel, heel veel geluk hebben.

Kleine vlekjes spotten

De sondes die we naar Jupiter hebben gestuurd , terwijl ze veel dichterbij zijn dan aan de aarde gebonden telescopen, zijn meestal bezig met het kijken naar de planeet. Ook zij zouden heel wat geluk moeten hebben om per ongeluk een van deze kleine onregelmatige manen te vangen terwijl ze proberen de planeet in beeld te brengen. En eerlijk gezegd? De mogelijkheid om nog een kleine ruimterots te vinden, verleidt wetenschappers niet die de diepe mysteries van de stormen of het interieur van Jupiter willen begrijpen. Ze verspillen geen kostbare missietijd door er erg hard uit te zien.

De meest recente successen van Sheppard kwamen eigenlijk terwijl hij veel verder weg keek, in een poging een mogelijke Planeet Negen te vinden ver voorbij de baan van de reuzenplaneet. Maar aangezien Jupiter zich toevallig in hetzelfde deel van de lucht bevond, controleerden Sheppard en zijn team of ze op hun foto’s fotobombardementen konden vinden. Ze hadden geluk, hoewel er ook hard werd gewerkt aan de vondst.

Astronomen zijn veel beter geworden in onderzoeken op grote schaal, waarbij ze grote delen van de lucht in één keer scannen. Onze telescopen zijn natuurlijk ook beter geworden. Maar meestal moet je bereid zijn om lang te zoeken naar zeer vage objecten om nieuwe satellieten rond Jupiter te ontdekken.

De meeste individuele onregelmatige manen worden op zichzelf niet als baanbrekende ontdekkingen beschouwd (hoewel er een paar rare uitzonderingen zijn). Maar als geheel beschouwd? Jupiter’s luidruchtige kroost van manen, regelmatig en onregelmatig, vertelt een lang en interessant verhaal over hoe het leven is rond de grootste planeet van het zonnestelsel.

Dit artikel is oorspronkelijk verschenen op discoverymagazine.com

Geef een reactie

Vul je gegevens in of klik op een icoon om in te loggen.

WordPress.com logo

Je reageert onder je WordPress.com account. Log uit /  Bijwerken )

Google photo

Je reageert onder je Google account. Log uit /  Bijwerken )

Twitter-afbeelding

Je reageert onder je Twitter account. Log uit /  Bijwerken )

Facebook foto

Je reageert onder je Facebook account. Log uit /  Bijwerken )

Verbinden met %s

Deze site gebruikt Akismet om spam te bestrijden. Ontdek hoe de data van je reactie verwerkt wordt.