Wat is een lichtjaar

Lichtjaar is de afstand die het licht in één jaar aflegt. Licht snelt door de interstellaire ruimte met een snelheid van 186.000 mijl (300.000 kilometer) per seconde en 5.88 biljoen mijl (9.46 biljoen kilometer) per jaar.

Maak de sprong naar lichtjaren terwijl we door het Melkwegstelsel varen. 
Videokrediet: NASA/JPL-Caltech.

Hoe ver kan licht reizen in één minuut? 11.160.000 mijl. Het duurt 43,2 minuten voordat zonlicht Jupiter bereikt, ongeveer 484 miljoen mijl verderop. Licht is snel, maar de afstanden zijn enorm . In een uur kan het licht 671 miljoen mijl afleggen.

De aarde is ongeveer acht lichtminuten van de zon verwijderd. Een reis met lichtsnelheid naar de uiterste rand van ons zonnestelsel – de verste uithoeken van de Oortwolk, een verzameling slapende kometen ver, ver daarbuiten – zou ongeveer 1,87 jaar duren. Ga door naar Proxima Centauri, onze dichtstbijzijnde naburige ster, en plan om over 4,25 jaar met lichtsnelheid aan te komen.

Als we het hebben over de enorme omvang van de kosmos, is het gemakkelijk om grote getallen eruit te gooien, maar veel moeilijker om ons te bedenken hoe groot, hoe ver en hoeveel hemellichamen werkelijk zijn.

Om bijvoorbeeld een beter beeld te krijgen van de werkelijke afstanden tot exoplaneten – planeten rond andere sterren – zouden we kunnen beginnen met het theater waarin we ze vinden, het Melkwegstelsel

Ons melkwegstelsel is een door zwaartekracht gebonden verzameling sterren, die in een spiraal door de ruimte wervelen. Gebaseerd op de diepste beelden die tot nu toe zijn verkregen, is het een van de ongeveer 2 biljoen sterrenstelsels in het waarneembare heelal. Groepen daarvan zijn gebonden in clusters van sterrenstelsels, en deze in superclusters; de superclusters zijn gerangschikt in immense platen die zich uitstrekken over het heelal, afgewisseld met donkere holtes en het geheel een soort spinnenwebstructuur geven. Ons sterrenstelsel bevat waarschijnlijk 100 tot 400 miljard sterren en is ongeveer 100.000 lichtjaar in doorsnede. Dat klinkt enorm, en dat is het in ieder geval totdat we het gaan vergelijken met andere sterrenstelsels. Ons naburige Andromeda-sterrenstelsel is bijvoorbeeld zo’n 220.000 lichtjaar breed. Een ander sterrenstelsel, IC 1101, meet maar liefst 4 miljoen lichtjaar.

Op basis van waarnemingen door NASA’s Kepler Space Telescope kunnen we vol vertrouwen voorspellen dat elke ster die je aan de hemel ziet waarschijnlijk ten minste één planeet herbergt. Realistisch gezien hebben we het hoogstwaarschijnlijk over systemen met meerdere planeten in plaats van alleen enkele planeten. In onze melkweg van honderden miljarden sterren, duwt dit het aantal planeten potentieel in de biljoenen. Bevestigde detecties van exoplaneten (gemaakt door Kepler en andere telescopen, zowel in de ruimte als op de grond) komen nu op meer dan 4.000 – en dat is door naar slechts kleine plakjes van onze melkweg te kijken. Veel hiervan zijn kleine, rotsachtige werelden die de juiste temperatuur hebben om vloeibaar water op hun oppervlak te laten stromen.

De dichtstbijzijnde bekende exoplaneet is een kleine, waarschijnlijk rotsachtige planeet in een baan om Proxima Centauri – de volgende ster vanaf de aarde. Iets meer dan vier lichtjaar verwijderd, of 24 biljoen mijl. Als een luchtvaartmaatschappij daar een vlucht per jet zou aanbieden, zou dat 5 miljoen jaar duren. Er is niet veel bekend over deze wereld; zijn nauwe baan en het periodiek affakkelen van zijn ster verkleinen zijn kansen om bewoonbaar te zijn.

Het TRAPPIST-1-systeem bestaat uit zeven planeten, allemaal ongeveer in het bereik van de aarde, in een baan rond een rode dwergster op ongeveer 40 lichtjaar afstand. Ze zijn zeer waarschijnlijk rotsachtig, met vier in de “bewoonbare zone” – de baanafstand die potentieel vloeibaar water op het oppervlak toelaat. En computermodellering laat zien dat sommigen een goede kans hebben om waterige – of ijzige – werelden te zijn. In de komende jaren zullen we misschien ontdekken of ze atmosferen of oceanen hebben, of zelfs tekenen van bewoonbaarheid.

Een van de meest verre exoplaneten die we in de Melkweg kennen, is Kepler-443b. Als je met de lichtsnelheid reist, zou het 3000 jaar duren om daar te komen. Of 28 miljard jaar, 60 mph gaan.

Geef een reactie

Scroll naar top
%d bloggers liken dit: