Kometen

Belangrijkste feiten

Kometen zijn bevroren overblijfselen van de vorming van het zonnestelsel, bestaande uit stof, gesteente en ijs. Ze variëren van enkele kilometers tot tientallen kilometers breed, maar naarmate ze dichter bij de zon draaien, worden ze warmer en spuwen gassen en stof in een gloeiende kop die groter kan zijn dan een planeet. Dit materiaal vormt een staart die zich miljoenen kilometers uitstrekt.

Kometen zijn kosmische sneeuwballen van bevroren gassen, gesteente en stof die in een baan om de zon draaien. Als ze bevroren zijn, zijn ze zo groot als een kleine stad. Wanneer de baan van een komeet hem dicht bij de zon brengt, warmt hij op en spuwt stof en gassen in een gigantische gloeiende kop die groter is dan de meeste planeten. Het stof en de gassen vormen een staart die zich miljoenen kilometers van de zon af uitstrekt. Er zijn waarschijnlijk miljarden kometen in een baan om onze zon in de Kuipergordel en de nog verder weg gelegen Oortwolk.

Het huidige aantal bekende kometen is: 

Kometen info voor kinderen

Cartoon afbeelding van komeet

Kometen draaien om de zon net zoals planeten en asteroïden, behalve dat een komeet meestal een erg langwerpige baan heeft.

Naarmate de komeet dichter bij de zon komt, begint een deel van het ijs te smelten en af ​​te koken, samen met stofdeeltjes. Deze deeltjes en gassen vormen een wolk rond de kern, een coma genaamd.

De coma wordt verlicht door de zon. Het zonlicht duwt dit materiaal ook in de prachtige helder verlichte staart van de komeet.

Bezoek NASA Space Place voor meer kindvriendelijke feiten .NASA Space Place: alles over kometen ›

Aanvullende bronnen

Meer informatie:

In het verre verleden waren mensen zowel onder de indruk als gealarmeerd door kometen, die ze zagen als langharige sterren die onaangekondigd en onvoorspelbaar aan de hemel verschenen. Chinese astronomen hebben eeuwenlang uitgebreide gegevens bijgehouden, waaronder illustraties van karakteristieke soorten komeetstaarten, tijden van verschijningen en verdwijningen van kometen, en hemelse posities. Deze historische annalen van kometen zijn een waardevolle bron gebleken voor latere astronomen.

We weten nu dat kometen overblijfselen zijn van het begin van ons zonnestelsel, ongeveer 4,6 miljard jaar geleden, en voornamelijk bestaan ​​uit ijs bedekt met donker organisch materiaal. Ze worden ook wel ‘vuile sneeuwballen’ genoemd. Ze kunnen belangrijke aanwijzingen opleveren over de vorming van ons zonnestelsel. Kometen hebben mogelijk water en organische verbindingen, de bouwstenen van het leven, naar de vroege aarde en andere delen van het zonnestelsel gebracht.

Waar komen kometen vandaan?

Zoals in 1951 door astronoom Gerard Kuiper werd getheoretiseerd, bestaat er een schijfachtige gordel van ijzige lichamen voorbij Neptunus, waar een populatie donkere kometen rond de zon draait in het rijk van Pluto. Deze ijzige objecten, die af en toe door de zwaartekracht in banen worden geduwd waardoor ze dichter bij de zon komen, worden de zogenaamde kortperiodieke kometen. Het duurt minder dan 200 jaar om om de zon te draaien, in veel gevallen is hun uiterlijk voorspelbaar omdat ze al eerder zijn gepasseerd. Minder voorspelbaar zijn langperiodieke kometen, waarvan er vele aankomen uit een gebied dat de Oortwolk wordt genoemd, ongeveer 100.000 astronomische eenheden (dat wil zeggen ongeveer 100.000 keer de afstand tussen de aarde en de zon) van de zon. Deze Oortwolk-kometen kunnen er wel 30 miljoen jaar over doen om één reis rond de zon te voltooien.

Elke komeet heeft een klein bevroren deel, een kern genaamd, die vaak niet groter is dan een paar kilometer in doorsnee. De kern bevat ijzige brokken, bevroren gassen met stukjes ingebed stof. Een komeet warmt op als hij de zon nadert en ontwikkelt een atmosfeer, of coma. De hitte van de zon zorgt ervoor dat het ijs van de komeet in gassen verandert, waardoor de coma groter wordt. De coma kan zich over honderdduizenden kilometers uitstrekken. De druk van zonlicht en snelle zonnedeeltjes (zonnewind) kunnen het comastof en gas van de zon wegblazen en soms een lange, heldere staart vormen. Kometen hebben eigenlijk twee staarten – een stofstaart en een ionen (gas) staart.

De meeste kometen reizen op veilige afstand van de zon – komeet Halley komt niet dichterbij dan 89 miljoen kilometer (55 miljoen mijl). Sommige kometen, sungrazers genoemd, botsen echter rechtstreeks op de zon of komen zo dichtbij dat ze uiteenvallen en verdampen.

Verkenning van kometen

Wetenschappers wilden al lang kometen in enig detail bestuderen, geprikkeld door de weinige 1986-afbeeldingen van de kern van komeet Halley. NASA’s Deep Space 1-ruimtevaartuig vloog in 2001 langs komeet Borrelly en fotografeerde zijn kern, die ongeveer 8 kilometer lang is.

NASA’s Stardust-missie vloog in januari 2004 met succes binnen 236 kilometer (147 mijl) van de kern van Comet Wild 2, waarbij komeetdeeltjes en interstellair stof werden verzameld voor een monster dat terugkeerde naar de aarde in 2006. De foto’s genomen tijdens deze close-up van een komeetkern laten zien stofstralen en een robuust, gestructureerd oppervlak. Analyse van de Stardust-monsters suggereert dat kometen mogelijk complexer zijn dan aanvankelijk werd gedacht. Mineralen gevormd in de buurt van de zon of andere sterren werden in de monsters gevonden, wat suggereert dat materialen uit de binnenste regionen van het zonnestelsel naar de buitenste regionen reisden waar kometen werden gevormd.

Een andere NASA-missie, Deep Impact, bestond uit een langsvliegend ruimtevaartuig en een botslichaam. In juli 2005 werd het botslichaam in de baan van de kern van komeet Tempel 1 losgelaten tijdens een geplande botsing, waarbij het botslichaam verdampte en enorme hoeveelheden fijn, poederachtig materiaal van onder het oppervlak van de komeet werd uitgestoten. Op weg naar de inslag bracht de impactorcamera de komeet steeds gedetailleerder in beeld. Twee camera’s en een spectrometer op het langsvliegende ruimtevaartuig registreerden de dramatische opgraving die hielp bij het bepalen van de interne samenstelling en structuur van de kern.

Na hun succesvolle primaire missies waren het Deep Impact-ruimtevaartuig en het Stardust-ruimtevaartuig nog steeds gezond en werden ze opnieuw getarget voor extra kometenvluchten. De missie van Deep Impact, EPOXI (Extrasolar Planet Observation and Deep Impact Extended Investigation), omvatte twee projecten: de Deep Impact Extended Investigation (DIXI), die in november 2010 komeet Hartley 2 tegenkwam, en het Extrasolar Planet Observation and Characterization (EPOCh)-onderzoek, die op weg naar Hartley 2 naar planeten ter grootte van de aarde rond andere sterren zocht. NASA keerde in 2011 terug naar komeet Tempel 1 toen de Stardust New Exploration of Tempel 1 (NExT)-missie veranderingen in de kern waarnam sinds de ontmoeting met Deep Impact in 2005.

Hoe kometen aan hun naam komen

Het benoemen van kometen kan ingewikkeld zijn. Kometen worden over het algemeen genoemd naar hun ontdekker: een persoon of een ruimtevaartuig. Deze richtlijn van de International Astronomical Union is pas in de vorige eeuw ontwikkeld. De komeet Shoemaker-Levy 9 werd bijvoorbeeld zo genoemd omdat het de negende kortperiodieke komeet was die werd ontdekt door Eugene en Carolyn Shoemaker en David Levy. Omdat ruimtevaartuigen zeer effectief zijn in het spotten van kometen, hebben veel kometen LINEAR, SOHO of WISE in hun naam.

Scroll naar top
%d bloggers liken dit: